Las mellizas españolas que investigan para National Geographic

Jirafas, mastodontes y rinocerontes son algunos de los grandes fósiles que estudian las dos hermanas
Carnívoros enterrados en una trampa de la naturaleza
Las mellizas Laura y Soledad Domingo tienen en común algo más que ADN. Comparten una curiosidad innata, una pasión contagiosa por la Paleontología y los fósiles y el mérito de haber sido elegidas por National Geographic para becar sus proyectos de investigación.La sociedad americana es mundialmente conocida por la revista científica homónima. Pero menos conocidas son las becas con las que ayudó a desvelar al mundo las ruinas de Machu Picchu, impulsó el estudio de los primates de Jane Goodall o la carrera de Robert Ballard, descubridor del Titanic.A estas hermanas nacidas y criadas en el madrileño barrio de Carabanchel, la curiosidad les viene desde pequeñas. “Siempre hemos sido niñas de preguntar cómo y por qué a nuestros padres”, ha contado Soledad a este diario. Además, “nos llevaban mucho a museos y cada fin de semana íbamos a algún pueblo cerca de Madrid de visita”. Sin embargo, fue un libro sobre una monografía de Atapuerca lo que terminó de despertar su interés por la Paleontología y les llevó a estudiar Geología en la Universidad Complutense de Madrid.Soledad comenzó, durante la carrera, con una beca del CSIC para trabajar en el Museo Nacional de Ciencias Naturales (Madrid) con la doctora María Teresa Alberdi, “en la que fue mi primera aproximación a la investigación en Paleontología”, ha contado. Tras acabar la beca, Alberdi y el director del yacimiento madrileño Cerro de los Batallones, el doctor Jorge Morales, le ayudaron a elegir el tema de su tesis: el estudio de la tafonomía del yacimiento, es decir, cómo habían llegado ahí los restos.Ella fue la primera de las dos hermanas en ser becada por National Geographic, mientras contaba con un contrato postdoctoral Juan de la Cierva en el Departamento de Paleontología de la Universidad Complutense de Madrid.

Soledad Domingo con el esqueleto de una jirafa en el yacimiento del cerro de los Batallones
Recibió entonces, en 2016, 24.700 dólares (unos 22.000 euros) de la sociedad americana, lo que que le ayudó a continuar con su proyecto en el yacimiento madrileño. “En este emplazamiento hay nueve yacimientos diferentes que albergan una riqueza de fósiles de mamíferos datados en 9 millones de años única a nivel nacional y mundial”, ha señalado Soledad. Sólo en Batallones-10, el yacimiento que la investigadora estudia en la actualidad en el Cerro de los Batallones, han sido hallados unos 1.600 restos de caballos, más de 900 de jirafas, tortugas con caparazones de más de un metro y lo que creen que era un feto de caballo, entre otros. En la actualidad, Soledad sigue vinculada a la investigación en Paleontología a través de un contrato Marie Curie en la Estación Biológica de Doñana-CSIC (Sevilla).Laura, por su parte, comenzó a investigar en Biogeoquímica aplicada a la Paleontología y a estudiar los isótopos estables en los fósiles. Tras un tiempo en Madrid, recibió un contrato para investigar en la Universidad de California Santa Cruz junto a uno de los mayores expertos en el estudio de este método, que permite reconstruir las condiciones climáticas y ambientales en las que vivieron los seres vivos del pasado. “Allí me formé y aprendí nuevas técnicas”, ha relatado. Laura se centra en el estudio de vertebrados, y de este modo ha podido estudiar desde fósiles muy antiguos (dinosaurios de hace 70 millones de años) hasta restos de hace unos miles de años. “Estudiando los isótopos estables de carbono y oxígeno del esmalte dental de diferentes especies de mamíferos podemos conocer cómo eran las relaciones entre ellos, si competían por los recursos o las relaciones tróficas [las que se establecen entre los seres vivos en función de su alimento]”, ha aclarado Laura. Tras volver de California, le concedieron un contrato PICATA del Campus de Excelencia Internacional Moncloa de la Universidad Complutense junto con la Universidad Politécnica de Madrid y, en la actualidad, investiga con un contrato Juan de la Cierva en el Departamento de Paleontología de la UCM e Instituto de Geociencias (CSIC, UCM).

Laura ha sido la última premiada española por National Geographic al recibir la beca el pasado mes de diciembre. Su proyecto se basa en los mamíferos fósiles que poblaron La Pampa argentina desde el Mioceno final, hace unos 9,6 millones de años hasta el Pleistoceno final, hace unos 15.000 años. La investigadora recibió de la entidad americana unos 13.000 euros y llevará a cabo su proyecto este verano. “La Paleontología en Argentina lleva un recorrido larguísimo, el registro fósil es espectacular. La Pampa es una provincia con una enorme riqueza de yacimientos paleontológicos y fácil acceso a ellos” ha contado Laura sobre la elección del lugar de estudio.El apoyo de National GeographicEn los 129 años desde su fundación, National Geographic ha concedido más de 12.500 ayudas, lo que supone que cada año unos 450 investigadores puedan comenzar o continuar sus proyectos de investigación. Del total de ayudas, 122 han sido para proyectos españoles y, de ellas, 13 han sido concedidas en los últimos cinco años.Las de Laura y Soledad son dos de ellas. “Siempre hemos sido niñas de leer la revista de National Geographic. Es una ilusión enorme ver que te conceden un proyecto como el que le han podido dar a Jane Goodall”, ha contado Laura.”La primera reacción cuando la gente se enteró de que nos habían becado a las dos fue de sorpresa y orgullo”, ha añadido la paleontóloga. “Es muy curioso porque ya es complicado obtener un proyecto de National Geographic: se la dan a un 10% de los que la solicitan” ha asegurado. Pero, por otro lado, “siempre hemos sido muy aplicadas. Hemos sido Premio Nacional y premio de la licenciatura. La gente se sorprende pero, como conocen nuestra trayectoria, creo que en parte se lo esperan” ha añadido Laura.Desde la sociedad americana, David Schacht, vicepresidente de Iniciativas Globales de National Geographic, aseguró en una visita a Madrid que darle la beca a dos hermanas era una historia que nunca habían visto, “algo muy curioso: hermanas y, además, mellizas”. Independientemente de la curiosidad de su caso, aseguran que en lo que se fijan siempre es en el proyecto y “las dos tenían una buena idea”.Según contó Schacht a EL MUNDO, las características que tienen en común los investigadores, exploradores y divulgadores becados por la sociedad son “pasión, curiosidad, dedicación y una buena idea”, algo con lo que las hermanas Domingo cuentan.Ser investigador en EspañaLas dos hermanas aseguran que la solicitud de estas becas es muy sencillo en comparación con otras, como las europeas, por ejemplo. “A veces te sientes pequeño y no pides este tipo de becas. Pero, si tienes una buena idea, pueden financiártela”, cuenta Laura. Además, ha asegurado que ser parte de National Geographic “nos hace sentir especiales”.En cuanto a la situación de los investigadores en España, Laura considera “llamativo que solicites proyectos internacionales muy complicados de obtener y que te lo den porque creen en ti y que tu propio país en ocasiones no lo haga, pero tú sí creas en tu país”. La paleontóloga ha asegurado que “la gente joven o en estadios intermedios de sus carreras tenemos toda la energía del mundo por hacer ciencia en España”, ha continuado, “y mi mayor ilusión sería hacer cosas aquí. Me siento respaldada y apoyada por mi facultad (la Facultad de Ciencias Geológicas de la Universidad Complutense de Madrid) pero, necesitamos un mayor apoyo desde el Gobierno”. “La formación académica y científica en este país es excelente y ojalá pudieran verlo los dirigentes para que nos permitan a los investigadores tirar del carro de la economía y bienestar social desde el punto de vista de la ciencia y la tecnología”, ha concluido Laura.

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